廢棄鋰電池背后的暴利產業:預計到 2030 年僅回收市場就達 180 億美元

2020/12/13 14:30:16 來源:網易科技 作者:小小 責編:騎士

全球如今每年廢棄的鋰電池超過 50 萬噸,其中大部分源自小型電子產品。但隨著世界向電動經濟轉型,預計到 2030 年,全球對鋰電池的需求將增加 10 倍,大部分用于電動汽車,屆時廢棄電池數量也將隨之激增。

許多業內人士認為,廢棄鋰電池既是個需要解決的重大環保問題,也代表著新的機會,可以用 “可循環系統”取代目前脆弱而爭議不斷的供應鏈,這個新系統用可回收材料制造新電池。據估計,到 2030 年,僅回收鋰離子電池的市場每年就可能創造 180 億美元的價值,遠高于 2019 年的 15 億美元。

由于這個市場前景十分光明,包括亞馬遜、松下以及許多初創公司在內,都瞄準了鋰電子電池回收業務。引領美國市場的初創公司是 Redwood Materials,它是特斯拉聯合創始人 JB· 斯特勞貝爾 (JB Straubel)創板的最新合資企業。自 2017 年以來,該公司已經建立兩個工廠,目前處理來自附近松下和特斯拉工廠的所有廢棄和有缺陷電池。Redwood Materials 最近還與亞馬遜合作,處理來自這家零售巨頭的電池。

最終,Redwood Materials 可以回收電池中 95% 到 98% 的鎳、鈷、鋁、石墨和 80% 以上的鋰。這些材料中的大部分被賣回給松下,以制造新的特斯拉電池。

聯合創始人兼執行主席蒂姆 · 約翰斯頓 (Tim Johnston)以類似的方式創建了 Li-Cycle,該公司的業務結構主要圍繞 “中心和輪輻”模式建立。Li-Cycle 打算在當地的 “輪輻式”設施收集電池,并將其分成三部分:塑料外殼、混合金屬 (如箔)以及電池核心的活性材料。Li-Cycle 可以直接出售這些材料,或者它們運到某個中心的 “樞紐”工廠,并在室溫下將其浸泡在液體中,以提取出 90% 到 95% 的金屬。

Li-Cycle 目前有兩個 “輪輻式”設施在運行,分別位于加拿大安大略省和美國紐約州羅切斯特,每年總共可以拆分 1 萬噸鋰離子電池。與 Redwood Materials 一樣,該公司希望盡快擴張,迄今已籌集了約 5000 萬美元資金。

但展望未來,研究人員指出,以原子分解模式回收電池的長期利潤率可能變得極其微薄。畢竟電池的化學結構每年都在變化,比如松下在 2012 年至 2018 年間將特斯拉電池中的鈷含量大幅削減了 60%。這些變化可能需要不斷調整回收過程,同時也會降低利潤。

更有效的方法可能是在更高水平回收電池,利用它們更大的分子結構,而不是原子。化學家、電池研究公司 On Technology 創始人史蒂夫 · 斯洛普 (Steve Sloop)將電池比作公寓樓。與其拆掉木頭和磚頭,為什么不翻新呢? 斯洛普希望能將電池中的活性物質浸泡在富鋰的缸中,使它們恢復到原始狀態。

除了技術外,擴大規模將是所有回收舉措面臨的主要挑戰。在實驗室里,將電池變成原子或更換鋰相對容易。但如何收集、運輸、分類、拆解、加工和重新分配即將到來的數百萬噸材料卻絕非如此。

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關鍵詞:鋰電池

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